「在這裡,工程師可以親手製造零件,任意選擇全世界所有材料;如果材料不存在,就自己製造。」

雖然已是陳年往事,H一提起在NASA(美國太空總署)工作的樂趣,眼中還是閃爍著光芒:「我們曾花半年時間做出全世界最輕、最好的固體,讓火星探測車可以保溫——這不只是鐵飯碗,而是工程師夢想中的工作,真的很好玩!」

從小立志當工程師,H大學主修材料工程,一畢業,就進入飛機公司研發F22戰鬥機,念完研究所後,又進入NASA參與太空梭研究計畫、火星發射計畫,設計第一台火星探測車。而他的太太,在洛杉磯的公立小學當老師,他們都很喜歡自己的工作,每天都樂在其中。

如果不是命中注定,20歲的那個念頭,可能早就在這樣的滿足中消失無蹤。

「大二那年暑假,我回到台灣服務、教英文,這段時光,讓我心中漸漸有了想到海外服務的渴望。」在NASA充實、快樂的日子裡,大二暑假的這個渴望,卻悄悄在他心中漸趨強烈。

2005年,H夫妻終於回應了那命定的呼喚,把工作辭掉、車子處理掉、房子賣掉,來到一個天山貫穿的國境——位於中亞的吉爾吉斯,開始在城市和鄉村之間奔波。

「我們發現當地大學有漢語教學的需求,因為即使是漢語系,也很難請到中文教師。」在這中文逐漸成為趨勢的時代,H夫妻開始藉由教中文交朋友,邀請學生來家裡作客、練習口說能力,2008年,他們與當地最大的大學合作,開辦了一個漢語中心,直到如今,仍然每年舉辦漢語營,促進文化交流。

而他們在鄉村的工作,則是另一個完全不同的領域。

「一個健康自立的社區,不能長期依靠外來幫助,我們和當地居民一起規劃適合的小額貸款、農業和畜牧計畫,也開了一個農場。」其中,「乳牛計畫」是最成功的方案,藉著送牛、借牛給農民,可以成為農民家庭永續的額外收入。「我們最希望看見的改變,當然不只是物質上的改善,而是生命影響生命。」

「有時候,我覺得上帝很愛開玩笑,吉爾吉斯最需要的專業,例如:農業、中文、醫療⋯⋯都跟我真正的專業相差甚遠,我卻投入這些工作。在這裡,即使我研發出世界上最好、最輕的固體,又有什麼用呢?」自己的所學似乎無用武之地,不免讓H小小感嘆。

然而,我想這一次,在這用生命影響生命的工程裡,他親自讓自己成為了材料。

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原文出處:台灣X吉爾吉斯:揮別NASA工程師生活,他走進天山裡的國境

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